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科学家告诉你:压力是如何使人崩溃的?

  医学院校的入学考试,内容总是十分庞杂,应试者至少需要5个小时,才能做完上千道试题,即使准备得再充分,考生也会被弄得焦头烂额。对于即将成为内科医生的人来说,持续的压力往往导致逻辑思维能力减弱,甚至可能完全丧失。当我们搞砸了演讲,写作时遇到障碍,写不下去,或是拼命想完成长时间的考试时,憋闷、紧张、思维停顿、烦躁不安、眉头紧锁、尖叫等种种症状,就会随之而来。

  全新的认识

  几十年来,科学家都认为已经弄清楚了,当人们在考试或在前线打仗时,大脑是怎样工作的。但最近,一种崭新的实验方法,让科学家对压力状态下的人体生理活动有了全新的认识。这些研究表明,人们在压力下的反应,不仅仅是由于一种原始的神经冲动影响了大脑中的某些部位(这种原始反应存在于从蜥蜴到黑猩猩再到人类等许多动物中),实际上,压力还会影响灵长类动物大脑中最发达的部位,严重削弱最高级的大脑功能。

  较早的教科书认为,当人们面对压力时,位于大脑底部的下丘脑(一种较早进化出现的大脑结构)会迅速作出反应,并诱导脑垂体和肾上腺素分泌一系列激素,这些激素能加速心跳、升高血压、降低食欲。而现在,在这个过程中,科学家发现前额叶皮层扮演着意想不到的角色。前额叶皮层邻近头部前额,能作为控制中心协调注意力、判断力、决策能力、洞察力、计划能力、回忆能力等高级认知功能。前额叶皮层是大脑中较晚进化出来的部位,它甚至对暂时性、日常性的焦虑和担忧都很敏感。

  平时,一切正常时,前额叶皮层作为控制中心,能够调控我们的基本情绪和冲动。但是,最近的研究表明,巨大的、不可控制的压力会引发一系列神经化学反应,不仅会减弱前额叶皮层的控制力,还会加强那些在进化上比较古老的大脑区域的影响力。也就是说,大脑将思维和情感的控制权从前额叶皮层转移到了比较原始的区域。一旦这些比较古老的区域接管了控制权,我们就会发现自己处于深度焦虑的状态,或者无法抑制平时很好约束的冲动:沉溺于食物、酒精、毒品,或是在专卖店大肆挥霍。简单地说,我们失控了。

  人们逐渐认识到,过度的压力会严重损伤大脑中高级“执行”区域的功能,这也引起了越来越多的科学家的兴趣。现在,他们不仅想弄明白,当我们不知所措时大脑里发生了什么,而且正在努力寻找行为和药物干预的方法。

  前额叶皮层的作用

  多年来,科学家对于人们为什么会失控表现出了极大的兴趣。第二次世界大战后,科学家分析了为什么在和平时期训练有素的飞行员,在激战中往往会犯下简单却致命的错误。直到近些年,随着大脑成像技术的广泛应用,人们才逐渐了解到大脑中发生了什么。大脑扫描发现,前额叶皮层中的神经活动非常密集,这说明大脑的这个控制中枢非常容易受到影响。

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